Vrij, vrijer, vrijst

ELDERS - Het land dat ‘liberty’ als hoogste deugd heeft omarmd heeft een groter percentage van zijn bevolking achter tralies zitten dan enig ander land ter wereld. Echt moeilijk om in de VS in de gevangenis te komen is het dan ook niet.

Illustratief is het geval van Kiera Wilmot. Deze zestienjarige, zwarte (uiteraard) scholiere werd twee weken geleden opgepakt vanwege iets dat op zijn hoogst als kattenkwaad kan worden aangemerkt:

On 7 a.m. on Monday, the 16 year-old mixed some common household chemicals in a small 8 oz water bottle on the grounds of Bartow High School in Bartow, Florida. The reaction caused a small explosion that caused the top to pop up and produced some smoke. No one was hurt and no damage was caused.

Wilmot told police that she was merely conducting a science experiment.

En dit was het gevolg:

After the explosion Wilmot was taken into custody by a school resource officer and charged with possession/discharge of a weapon on school grounds and discharging a destructive device. She will be tried as an adult.

Niet geheel toevallig werd Wilmot gearresteerd door een zogenaamde School Resource Officer (SRO), dat wil zeggen: een (gewapende) politieagent die werkzaam is op een school. Maar maken SRO’s scholen ook veiliger? Misschien, maar er zijn ook neveneffecten:

There is a considerable correlation between the presence of SROs and the number of juvenile arrests in the schools where they’re placed. Kids are now getting arrested for things that used to end up in the principal’s office—nonviolent offenses like hallway scraps, skipping class, or swearing.

De American Cilvil Liberties Union spreekt zelfs van een school-to-prison pipeline, die er voor zorgt dat kinderen met leermoeilijkheden of met een achtergrond van armoede, verwaarlozing of misbruik bij het minste of geringste met justitie in aanraking komen.

Iedereen die zich vervolgens geen fatsoenlijke advocaat kan permitteren is bijna gegarandeerd de pineut. Weliswaar bestaat er zoiets als het recht op een ‘public defender’, maar het budget voor pro deo-advocaten heeft geen gelijke tred gehouden met de almaar stijgende werkdruk. Het gevolg? Meer dan negentig procent van de cliënten van public defense attorneys bekennen op aanraden van hun advocaat schuld om zo een zwaardere aanklacht te ontlopen:

About 6,900 more public defenders would be needed to complete the current caseload. It’s no wonder that many well-meaning defense lawyers are sucked into a “meet ‘em and plead ‘em” routine (PD parlance for meeting clients just a few minutes or hours before their hearings and then encouraging them to admit guilt just to get rid of the case). It’s a large reason why 90 to 95 percent of their clients plead guilty, says Tanya Greene, an ACLU attorney and capital public defender. “You’ve got so many cases, limited resources, and there’s no relief,” she says. “You go to work, you get more cases. You have to triage.”

En heb je eenmaal een strafblad, dan zijn je maatschappelijke vooruitzichten ongeveer tot nul gereduceerd. Dus kom je ook bijna vanzelf wel weer een keertje terug in de justitiële molen. En zo houdt het systeem zichzelf in stand.

  1. 2

    Het Nederlandse beleid mag er ook zijn met in de laatste jaren een forse verzwaring, waardoor ons land in de Europese top staat. In preventieve zin werkt de gevangenstraf averechts, dat heeft ons er niet van weerhouden veel zwaarder te straffen.

    Ook zitten meer mensen in voorarrest – dus zonder rechtelijke uitspraak – dan voor strafuitzitting.

  2. 4

    Tja, dat is mij ook eens overkomen. Het resultaat in mijn geval was een zenuwachtig lachende scheikundeleraar. Het is achteraf een leuk verhaal voor als je wat ouder bent en niet in de VS woont.

  3. 7

    @3:

    Ik zou het niet weten, eigenlijk.

    Als je bent geïnteresseerd in de nominale bronnen van de vrijheidsverheerlijking van conservatief Amerika dan kom je uit op Rand en Hayek (en Burke als je écht ‘serieus’ bent).

    Maar al dat geroep om vrijheid is in feite weinig meer dan een verlangen dat de overheid geen geld spendeert aan “those people”.

    Denk bijvoorbeeld aan het beroemde citaat van Lee Atwater:

    You start out in 1954 by saying, “Nigger, nigger, nigger.” By 1968 you can’t say “nigger” — that hurts you. Backfires. So you say stuff like forced busing, states’ rights and all that stuff. You’re getting so abstract now [that] you’re talking about cutting taxes, and all these things you’re talking about are totally economic things and a byproduct of them is [that] blacks get hurt worse than whites.

    Als je iets wilt weten over de manier waarop raciale rancune (onder het mom van ‘vrijheid’) werd getransformeerd tot een succesvolle politieke strategie (e.g. Reagans “strapping young bucks buying t-bone steaks with food stamps” of “Cadillac-driving welfare queens”), dan ik je Perlsteins Nixonland aanraden.

    Maar een studie specifiek over ‘vrijheid’ die de moeite waard is zou ik niet kunnen noemen.

  4. 8

    Ziet waar het vrijemarkt terrorisme toe kan leiden: ongeveer 10% van de gevangenissen in Florida is inmiddels geprivatiseerd, dat wil zeggen dat mensen worden opgesloten met winstoogmerk. Als er niet een gestage influx van menselijke wezens is, gaat een hele bedrijfstak failliet…

    In Florida raak je trouwens ook nog je stemrecht kwijt als je veroordeeld wordt. Vijf jaar na afloop van je straf mag je een aanvraag indienen om het terug te krijgen. Weer een Obama stemmertje minder.

  5. 10

    “There is a considerable correlation between the presence of SROs and the number of juvenile arrests in the schools where they’re placed.”

    Wat had je dan gedacht? Zo’n schoolagent moet natuurlijk zijn nut wel bewijzen en dat doe je door productie te draaien (arrestaties en aangiftes). En aangezien er op scholen nu eenmaal maar zelden iets serieus gebeurt, ga je dan maar mensen een proces aansmeren voor niet serieuze zaken. In combinatie met wat Jeroen beschrijft over het gebrek aan budget voor pro deo advocaten, krijg je dan dit soort krankjorum veroordelingen.

    Ik weet niet of dat al eens gedaan is, maar het zou wel een aardig onderzoekje zijn om te bekijken hoe het zit met veroordelingen/plea deals en vrijspraken tussen vergrijpen van gelijke aard tussen verdachten met betaalde en pro deo advocaten, zodat je tenminste zwart op wit kan laten zien dat het systeem kapot is.

  6. 12

    @7:

    de manier waarop raciale rancune (onder het mom van ‘vrijheid’) werd getransformeerd tot een succesvolle politieke strategie

    Sic.