WW: Biogeografen voorspelden Osama’s schuilplaats

De woensdagmiddag is op GeenCommentaar Wondere Woensdagmiddag. Met extra aandacht voor de nieuwste ontwikkelingen in Wetenschap- en Techniekland.

Visuele weergave van het kansmodel dat de lokatie van OBL voorspelde in 2009 (foto UCLA/MIT int.rev.)Nu het Grote Kwaad opgespoord en uit de weg geruimd is, kan -na de opluchting- ook het grote ‘I told you so‘ roepen beginnen. Iedereen die natuurlijk allang wist dat OBL in Pakistan zat, kan nu zijn gelijk halen. Maar bij de wondere woensdag willen we toch één voorspelling nader bekijken. Het gaat hier om de voorspelling die geograaf Thomas Gillespie samen met collega John Agnew en een groepje studenten deed in 2009.

Gillespie en co.  gebruikten voor de voorspelling ideeen uit het vakgebied Eilandbiogeografie. Deze theorie probeert te voorspellen wat de relatie is tussen de biodiversiteit op een eiland, de grootte van dat eiland en de afstand die het heeft tot het vasteland. Een voorbeeld van een biogeografische stelling is dat naarmate een eiland groter is, er een hogere immigratiesnelheid is (diersoorten die op het eiland aankomen). Tegelijk is er dan een lagere extictiesnelheid (uitsterven van soorten). Dit betekent dat er uiteindelijk op een groot eiland meer biodiversiteit ontstaan. De afstand van het eiland werkt dan weer negatief op de immigratie. Hoe dit alles met elkaar verband houdt is het onderwerp van onderzoek voor de eilandbiogeografen.

Gillespie vroeg zich af of de modellen ook gebruikt konden worden voor een wellicht wat aansprekender probleem: het vinden van de schuilplaats van Osama. Hij liet zijn studenten aan de hand van onder ander satellietgegevens en gegevens over de laatste bekende verblijfplaatsen van de boef een probabilistisch model maken van waar hij zou uithangen. De eilanden werden vervangen door steden, met de gedachte dat wanneer je wilt overleven, je naar een regio met een lage extinctie gaat. De hypothese was dat dat in een grotere stad het geval zou zijn, aangezien in een kleiner dorp de kans van ontdekking en verraad groter zou moeten zijn.

Andere factoren waar rekening mee werd gehouden waren de beschikbaarheid van medische faciliteiten, aanwezigheid van ommuurde compounds en begroeiing die het zicht van helikopters zouden kunnen belemmeren. Na veel gereken kwamen de studenten tot de conclusie dat er een kans van 88,9% moest zijn dat Bin Laden zich ophield in een stad die zich 300 kilometer van zijn grot in Tora Bora moest bevinden. En inderdaad, deze regio omvat ook het nu niet onbekende stadje Abbottabad, Pakistan.

Gillespie’s studenten hadden zulk puik werk gelevert dat de docent de resultaten in artikelvorm goot en gepubliceerd kreeg in MIT international review [PDF]. Hierna werd het nieuws opgepikt door verscheidene media, waaronder USA today.

Ondertussen onderzoekt Gillespie weer gewoon planten en bomen die op het punt staan om uit te sterven. Osama is dood, ook de wetenschappelijke wereld kan weer verder met haar dagelijkse beslommeringen.


  1. 1

    Mwoa hij zat er toch fors naast, Abbotabad ligt zo’n 300 km van Tora Bora (en ongeveer net zo ver van Parachinar, waaraan Gillespie de grootste kans gaf). Dat Osama binnen 300 km daarvandaan zat, hadden de meesten ook wel voorspeld zonder moeilijke formules uit de eilandbiogeografie.

  2. 2

    Het klinkt indrukwekkend, totdat je leest dat ze zijn eerdere verblijfplaatsen hebben meegenomen.

    Het is niet alsof Osama nu eens in Somalië zat, en dan weer in Indonesië; opdook in Finland en dan weer in Mongolië. Hij is steeds in hetzelfde gebied blijven hangen, dus zo indrukwekkend is het ook weer niet.

  3. 3

    @2: soms is wetenschappelijk onderzoek idd niet meer dan het intrappen van open deuren ;-)

    In dit geval was de stelling (vrij vertaald naar Nederlands grondgebied), dat de kans groot is, dat je minder Nederlanders tegen komt als je verder van Nederland weg gaat. Maar dat wist ik ook voor het onderzoek al….